El mundo islámico inspiró a artistas occidentales durante siglos.

Por Davor Recifo

 

Al igual que a muchos estudiantes de Medio Oriente, Edward Said -escritor y académico palestino- todavía me persigue 41 años después de que escribió Orientalismo.

El libro seminal que argumentó que los académicos, escritores, artistas y periodistas occidentales habían sido agentes del poder blando europeo durante más de dos siglos, y construyeron una imagen de Oriente que era exótica y, por lo tanto, necesitaba domesticación.

El arte, la literatura, los mapas y los artefactos de los orientales reforzaron la mentalidad superior de los colonialistas y despertaron el apetito de los gobiernos occidentales para invadir y poseer naciones de aquellos lares, según Said.

Las ideas del pensador occidental sacudieron la cobertura de Oriente Medio años antes de que comenzara a trabajar como periodista en la región, pero escribí atormentado por la culpa.

En una de mis primeras asignaciones en Egipto, la embajada británica en esa ciudad me llevó con el entonces primer ministro británico, John Major, a visitar los cementerios de guerra que Gran Bretaña dispuso para los soldados asesinados en los desiertos de El Alamein, durante la Segunda Guerra Mundial.

Era un privilegio rara vez otorgado a un joven reportero y esperaban una pieza magistral. Regresé con un informe sobre los iracundos locales que exigían que Gran Bretaña cediera el control de un sitio que conmemora las batallas entre dos ejércitos europeos invasores en suelo egipcio. Lo titulé “Egipto para los egipcios”.

Desde la publicación de Orientalismo en 1978, muchos museos han ocultado sus colecciones de paisajes desérticos, ruinas antiguas y desoladas y otros recuerdos de las giras por Oriente del siglo XIX.

Una nueva exposición en el Museo Británico intenta deshacerse de la culpa y la vergüenza. Su título neutral -Inspirado por Oriente: cómo el mundo islámico influyó en el arte occidental- parece despojar al arte de la carga política.

“Esperamos ir más allá de Said”, explica el folletín de la exhibición que resalta la calidad del arte oriental, presentándolo como un intercambio cultural más sincero y sorprendente.

 

MÚSICA OCCIDENTAL

Los curadores tienen razón en que el “orientalismo” es más complejo y borroso de lo que Said creía.

La fascinación occidental por el Este es anterior a la colonización europea por muchos siglos. Prosperó cuando el Islam fue una influencia creciente en el mundo y los ejércitos musulmanes avanzaron a las puertas de Viena en los siglos XVI y XVII.

En el siglo XVIII, Handel y Mozart escribieron óperas sobre sultanes, mientras los otomanos consolidaban su dominio sobre el sudeste de Europa. Y a medida que el mundo se encogió en el siglo XIX con la introducción del tren y el barco de vapor, los monarcas orientales se dirigieron al Oeste tanto como los occidentales al Este.

El sha persa, Naser al-Din, pasó 18 días en Londres en 1879. Se quejó gran parte del tiempo por lo húmedo que estaba todo.

El viaje fue parte de una gira europea que también incluyó paradas en Moscú, Berlín, Viena, Milán, París y Liverpool. Cuando regresó a su capital, Teherán, adornó la mezquita de Sepahsalar, recientemente construida, con el conjunto cristiano de un campanario que todavía suena a la hora.

También estaba el sultán otomano, Abdel Hamid II, quien instruyó a su orquesta a tocar Verdi mientras caminaba de regreso a su palacio desde las oraciones del viernes en su mezquita de Estambul.

 

MENTALIDAD COLONIAL

El arte oriental, sin embargo, no puede separarse del contexto político en el que fue producido. La mayoría de los orientalistas sobrevivieron satisfaciendo el mercado europeo y atendiendo la mentalidad colonial.

Algunos, como el pintor francés Claude Joseph Vernet (1714-89), trabajaron para comisionar a emperadores, reinas y embajadores europeos.

Otros alimentaron las fantasías europeas con escenas de harén del Este que, si se hubieran ambientado en Londres o París, se habrían considerado pornográficas.

Ignorar estos detalles deformaría el pasado. Por ejemplo, la pintura de Edouard Riou de la pompa y ceremonia en la inauguración del Canal de Suez en 1869.

La leyenda debajo de la pintura en la exposición del Museo Británico dice que muestra cómo “los desarrollos en tecnología y viajes durante el siglo XIX aumentaron la conciencia y el interés por el Medio Oriente”.

No hace mención de que la glorificación del evento por parte de Riou había sido encargada por Ferdinand de Lesseps, el diplomático francés que desarrolló el Canal de Suez. O que ceremonias como esta engañaron a los gobernantes de Egipto para que financiaran una vasta infraestructura que benefició a Occidente, pero que llevó a Egipto a la quiebra y condujo, 12 años después, a la conquista de Gran Bretaña.

Absolver de la culpa a los “orientalistas” europeos podría requerir un poco más de esfuerzo y honestidad, particularmente en un museo que debe muchos de sus preciados artefactos al proyecto colonial.