La transformación de la industria química

//La transformación de la industria química

La transformación de la industria química

Reutilizar residuos plásticos se convertirá en un importante motor de rentabilidad para las empresas químicas.

Por Thomas Hundertmark, Mirjam Mayer, Chris McNally, Theo Jan Simons y Christof Witte de McKinsey*

Si la demanda de plásticos sigue su trayectoria actual, los volúmenes globales de desechos de plásticos crecerían de 260 millones de toneladas por año en 2016 a 460 millones de toneladas por año para 2030, llevando de un nuevo nivel a un problema ambiental grave. Ante la protesta pública sobre la contaminación global de los plásticos, la industria química empieza a movilizarse.

El 50% de los plásticos en todo el mundo podría ser reutilizado o reciclado para 2030, un aumento cuádruple de lo que se ha logrado hoy, y también tiene el potencial de crear un valor sustancial. La reutilización y el reciclaje de plásticos podrían generar un crecimiento de ganancias de hasta $60,000 millones de dólares para el sector de petroquímicos y plásticos, lo que representa casi dos tercios de su posible crecimiento de las ganancias en el período.

MODELAR UN CÍRCULO VIRTUOSO

La investigación de McKinsey muestra que solo 12% de los residuos de plástico se reutiliza o recicla actualmente. El hecho de que la gran mayoría de los plásticos usados vayan a incineración o vertederos significa que estos materiales se pierden para siempre como un recurso, a pesar del potencial de los plásticos para su reutilización y reciclaje. La producción de plásticos requiere una inversión de capital y una huella de carbono sustanciales. La reutilización de los plásticos no solo reduce estas necesidades de inversión, sino que también puede contribuir a reducir las emisiones de carbono industriales totales.

Las imágenes de desechos plásticos en todo el mundo han contribuido a generar una reacción negativa de los consumidores, que se traduce en movimientos regulatorios para prohibir o restringir su uso en numerosas geografías, especialmente en la Unión Europea.

La contaminación del mar por los plásticos ha sido una fuerza poderosa para movilizar a la opinión pública, y los investigadores de McKinsey han sugerido formas de abordar el problema. Sin embargo, al considerar el potencial para el reciclaje de residuos plásticos, la contaminación del mar por los plásticos podría entenderse como la punta visible del iceberg.

Lo que le ha faltado a la industria química, junto con las principales industrias de consumo, a la industria de residuos y, de hecho, a la sociedad en general, es un camino a seguir en el que los volúmenes de plásticos que se descartan podrían recapturarse y reutilizarse.

También ha faltado una perspectiva completa sobre de dónde provendrá la mayoría de los residuos y qué tecnologías de recuperación y reciclaje ofrecen el mayor potencial. En McKinsey abordaron esta brecha con un modelo integral de generación global de residuos plásticos, los diferentes enfoques para la reutilización de plásticos y las tecnologías de reciclaje asociadas y su economía. El escenario de referencia supone un precio del petróleo de $75 dólares por barril. También exploraron escenarios de precios cada vez más bajos y sus grupos de beneficios potenciales correspondientes, cada vez más pequeños y más grandes, así como diferentes enfoques sociales para el reciclaje, ya que todos estos factores tienen una gran influencia en la viabilidad del reciclaje de plásticos.

CONSTRUIR UNA IMAGEN GLOBAL

La mayoría de los países de mercados emergentes carecen de infraestructura para clasificar la basura en diferentes flujos de desechos (e incluso en países donde los recicladores de desechos humanos rescatan plásticos, los volúmenes recuperados son una pequeña parte del flujo total de desechos).

A medida que estos países desarrollen sus capacidades de gestión de residuos, el primer paso será separar los residuos plásticos de otros residuos.

Una vez que se logre esto, es probable que la pirolisis (tecnología para tratar flujos de polímeros mixtos, que las tecnologías de reciclaje mecánico actualmente no pueden manejar) de los residuos de plásticos mixtos proporcione la forma más eficiente de procesarlo, hasta que se disponga de capacidades para separar diferentes plásticos. En el corto y mediano plazo, es probable que los mercados emergentes también necesiten construir incineradores para abordar sus flujos de desperdicios en general.

Un número de jugadores de pirólisis están avanzando, y ofrecen una gama de instalaciones desde plantas a gran escala con capacidades de 30,000 a 100,000 toneladas métricas por año a unidades modulares de escala mucho más pequeña con capacidad de hasta 3,000 toneladas métricas por año. No sorpende que las proyecciones de la consultora para 2030 sugieran que China representaría el mayor grupo de ganancias potenciales, lo que refleja su posición como el mayor mercado mundial para el uso de plásticos y el mayor generador de desechos plásticos, así como el hecho de que ha tenido un mercado establecido para la reutilización de resina. Asia, más allá de China, será el siguiente grupo que genere ganancias más grandes, en un reflejo del crecimiento masivo de la demanda proyectada para plásticos hasta 2030. Tanto en Estados Unidos como en Europa, redirigir los desechos plásticos a la producción de plásticos mediante reciclaje mecánico o pirólisis en lugar de abandonarlos. En vertederos o incineradores podrían generarse considerables ganancias.

FLUJOS PLÁSTICOS-RESIDUOS TRANSFORMADOS

Sobre la base de estos modelos, la consultora McKinsey prevé que la reutilización de los plásticos podría aumentar hasta 50% de la producción de plásticos para 2030, suponiendo un precio del petróleo de $75 dólares por barril y un marco regulatorio efectivo reforzado por el comportamiento de apoyo de otras partes interesadas y consumidores de la industria. Esta tasa aún sería más baja de lo que ha logrado la industria del papel, pero, representaría un paso importante para la industria petroquímica y de plásticos.

Para lograr una tasa de recuperación de 50% para 2030, el modelo sugiere que se requeriría una inversión de capital para la recuperación de residuos de aproximadamente $15,000 millones a $20,000 millones de dólares por año. Para poner esas cifras en perspectiva, la industria global de petroquímicos y plásticos ha invertido, en promedio, alrededor de $80,000 millones a $100,000 millones cada año durante la última década.

Las proyecciones para 2050 sugieren que casi 60% de la demanda de plásticos podría cubrirse con la producción basada en plásticos utilizados anteriormente. Esto reducirá sustancialmente la cantidad de petróleo requerido para cubrir la demanda mundial de plásticos, y las proyecciones sugieren que la demanda de petróleo será 30% más baja que en el escenario habitual. Este resultado requeriría revisiones de los pronósticos publicados recientemente, que muestren que los productos petroquímicos son los que más contribuyen al crecimiento de la demanda de petróleo en las próximas dos décadas.

JUGADORES DE PETROQUÍMICOS Y PLÁSTICOS

En el escenario de alta adopción, el costo de las materias primas basadas en residuos plásticos, a través del reciclaje mecánico, el reciclado de monómeros o la reutilización a través de la pirólisis u otro suministro de materia prima, podría ser potencialmente tan atractivo que podría representar dos tercios de las ganancias de la industria petroquímica y de plásticos para 2030.

En las últimas dos décadas, la industria petroquímica ha visto que una parte importante de su crecimiento en la rentabilidad proviene del acceso a materias primas con ventajas. Suponiendo que se puedan cumplir las condiciones del escenario, la capacidad de acceder y manejar los residuos plásticos sería una clave comparable para el éxito en el futuro, con los residuos plásticos potencialmente convirtiéndose en la próxima fuente de ventaja de la materia prima para la producción de polímeros.

NUEVAS ESTRATEGIAS

Los presidentes ejecutivos de las empresas químicas deben reconocer por adelantado que resolver el problema de los residuos de plástico es un desafío a largo plazo que puede que no se resuelva bajo su supervisión, pero es uno donde deben decidir qué pasos tomar a largo plazo. Al mismo tiempo, deben reconocer esto como un caso clásico de “estrategia bajo incertidumbre” en el que deben tener en cuenta resultados potencialmente diferentes y planificar sus estrategias con el grado adecuado de flexibilidad.

En segundo lugar, necesitan comprender cómo evolucionará la posición de su cartera de productos en los diferentes escenarios de reciclaje de plásticos.

Eso traerá a la superficie acciones potenciales para tomar oportunidades de inversión o, a la inversa, problemas que se abordarán en su cartera actual.

Tercero, y esto estará determinado en parte por las geografías en las que estén activos y los polímeros que fabrican, las empresas deben planificar sus movimientos en torno a tres áreas de actividad que sustentarán el crecimiento futuro del reciclaje de plásticos. Las compañías de plásticos deben trabajar con los fabricantes de equipos originales y los reguladores para diseñar plásticos que sean fáciles de reciclar, e impulsar niveles de contenido reciclado que estimulen la demanda.

Y para asegurar un suministro creciente y de alta calidad de desechos para reciclar, las empresas de plásticos deben involucrarse en las mejoras tecnológicas de gestión de desechos que facilitarán la recolección, clasificación y limpieza. Finalmente, los fabricantes de plásticos deben apoyar el desarrollo de tecnologías y la construcción de infraestructura de reciclaje que traerá nuevamente los plásticos de desecho a la cadena de valor.

 

* Sobre los autores 

  • Thomas Hundertmark es socio senior en la oficina de McKinsey’s en Houston
  • Mirjam Mayer es consultora en Viena
  • Chris McNally es socio en Londres
  • Theo Jan Simons es socio en Colonia
  • Christof Witte es consultor en Berlín
2019-04-12T13:52:39+00:00

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